InicioMás Bitcoin¿Quién es Changpeng Zhao, el rey de las criptomonedas de Canadá?

¿Quién es Changpeng Zhao, el rey de las criptomonedas de Canadá?

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La primera vez Hablé con Changpeng Zhao, que me estaba explicando los entresijos de las artes marciales en lengua china. Era marzo de 2021, y me había reunido con el multimillonario de Vancouver y director general de Binance -la mayor plataforma del mundo para conseguir y promover criptodivisas- en un nombre de audio del grupo en Clubhouse, entonces una aplicación de chat única. «Un estudiante de kung fu junior podría tener un plan», mencionó Zhao, que es un fanático del Campeonato de Combate Final. Para Zhao, esa forma de ponderar es totalmente demasiado inflexible. «Si el oponente es dinámico», mencionó, «un conjunto preestablecido de golpes no funciona con mucha eficacia».

Los hombres ricos y rentables se inclinan a ver cada parte como una analogía de la empresa. Zhao ha desarrollado una táctica opuesta a estos estudiantes principiantes de kung fu, una técnica de decidir y ejecutar que ha sido una parte integral del maniquí de trabajo de Binance desde sus días de inicio en 2017 hasta ahora. Ese método ha demostrado ser valioso: el último 12 meses, la alternativa tuvo 80 millones de clientes y procesó prácticamente 34,2 billones de dólares en operaciones. Este enero anterior, Bloomberg añadió a Zhao a su Índice de Multimillonarios en un debut fulgurante, con un valor estimado en internet de 96.000 millones de dólares. Zhao, un hombre espartano con pocas posesiones, ha rebatido el cálculo de Bloomberg, pero es difícil no maravillarse con la cantidad. Zhao era el canadiense más rico: más rico que la ilustre familia Thomson, prácticamente tan rico como Mark Zuckerberg, de Fb, y más rico que muchas naciones pequeñas. Era el hombre más rico del que pocos canadienses habían oído hablar.

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En el mundo de las criptomonedas, sin embargo, las fortunas pueden ser efímeras. Cuando Zhao y yo volvimos a hablar en julio, el Bitcoin, un índice de facto para el negocio en general, se había desplomado en prácticamente dos tercios hasta un mínimo de 20.000 dólares, marcando el inicio del llamado criptoinvierno. El valor de Internet de Zhao también se había desplomado, con 85.000 millones de dólares. Y mientras que su empresa se salvó de los despidos y las quiebras que barrieron el panorama, sus prácticas empresariales han atraído el escrutinio. Binance, junto con una serie de bolsas de criptomonedas estadounidenses, está supuestamente bajo investigación por la U.S. Securities and Alternate Fee, o SEC, y en cualquier otro caso ha enredado con las autoridades en todo el mundo, junto con en Canadá. La corporación insiste vehementemente en que dirige una tienda clara, sin embargo, para Binance y Zhao -una persona que pasó de ser un desconocido digital a un elusivo multimillonario en menos de una década- cuanto mayor es el éxito, mayores son los problemas.

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Zhao, con gafas y delgado, nació en 1977 en la provincia china de Jiangsu, al norte de Shanghai. La Revolución Cultural terminó tras la pérdida de la vida de Mao Zedong, y la nación estaba sumida en la pobreza y la hambruna. Los residentes solían ser castigados por supuestos delitos ideológicos. El padre de Zhao, profesor universitario, Shengkai, fue tachado de mentalidad pro-burguesa y exiliado a un espacio rural. Shengkai abandonó China para cursar un doctorado en la Universidad de Columbia Británica en 1984; el resto de la familia se unió a él en Vancouver en 1989, tras las protestas en la plaza de Tiananmen. Zhao dice que sólo después de llegar a Canadá, a los 12 años, bebió por primera vez leche contemporánea, entonces un producto poco común en China. Durante su adolescencia, este multimillonario a largo plazo tuvo una amplia gama de trabajos a tiempo parcial: en una gasolinera Chevron, en McDonald’s y como árbitro en partidos de voleibol. Shengkai, un genio de las matemáticas y la programación, derrochó en un ordenador 286 DOS con un precio de 7.000 dólares, el equivalente a 14.000 dólares de hoy en día. La experiencia, vanguardista para su época, impresionó a su hijo. Zhao no tardó en matricularse en programas de programación en la escuela secundaria y, más tarde, se especializó en ciencias de la computación en el McGill College, donde su padre fue en su día profesor visitante.

La trayectoria de Zhao empezó a cristalizar a principios de la década de 2000, después de empezar: hizo prácticas para un subcontratista del Tokyo Inventory Alternate y desarrolló un programa de software de compra y venta para Bloomberg Tradebook. A medida que Zhao maduraba, también lo hacía China, que en los años transcurridos desde la salida de su familia había acogido la reforma financiera. En 2005, Zhao se unió a otras «tortugas marinas» -personas de origen chino educadas en otros lugares- y se trasladó de nuevo a la bulliciosa madre patria. «Unos tipos mencionaron: ‘Hagamos una startup en Shanghai'», dice Zhao. «Así que simplemente me fui». Zhao fundó Fusion Methods, una consultoría informática y empresarial que pasó a depender de Goldman Sachs y Credit score Suisse como compradores.

Zhao no tiene ninguna afiliación política de la vieja escuela, aunque sí se alinea con una faceta junto a una línea de falla más moderada: los «Anywheres» frente a los «Somewheres». Las frases habían sido acuñadas por primera vez para los lados opuestos del debate sobre el Brexit, capturando la batalla entre los globalistas celulares y las personas con raíces en una identidad nativa seleccionada. «Soy positivamente un hombre de cualquier lugar», dice Zhao. «Las fronteras son simplemente cuestiones conceptuales que algunas personas inventaron».

El Bitcoin era un partido puro para una persona que se ve a sí misma viviendo y reflexionando más allá de las típicas fronteras nacionales. Creado en 2009 por una entidad desconocida con el nombre de Satoshi Nakamoto, el dinero extranjero podría ser transferido de consumidor a consumidor sin la participación de intermediarios económicos. El grupo de Bitcoin lo apodó en broma «dinero mágico de la web», ya que su experiencia subyacente en la cadena de bloques facilitaba las transacciones de forma tan sencilla como enviar un mensaje instantáneo. «Estamos en un mundo mucho menos limitado geográficamente», dice Zhao. «Un blockchain además no tiene la idea de fronteras, ¿correcto?».

Zhao se dio cuenta por primera vez de la existencia de las criptomonedas durante las partidas de póquer con sus socios. Según un experto en finanzas que le explicó la idea, la curiosidad de Zhao fue más allá de la simple curiosidad. «Se puso en marcha, ¿te das cuenta?», dice su amigo, que pidió permanecer en el anonimato. «Realmente lo estudió y empezó a buscar alternativas en ese espacio, allá por 2013». Para entonces, Bitcoin y el universo más amplio de las criptomonedas habían crecido hasta convertirse en un negocio de mil millones de dólares, gran parte de ellos concentrados en Shanghái, la floreciente capital tecnológica de China. Zhao asistió a conferencias sobre criptomonedas y encontró trabajo en empresas emergentes como Blockchain.com y Okcoin. Ofreció su apartamento en Shanghái y dejó caer aproximadamente 1 millón de dólares para comprar Bitcoin a 600 dólares por unidad. Zhao mantuvo su convicción al mismo tiempo que las propiedades en Shanghái duplicaban su valor y las criptomonedas caían a la mitad: su primer invierno.

En 2017, fundó su plataforma alternativa personal en Hong Kong. Su nombre, Binance, era una mezcla de dos frases: «binario», como en los unos y ceros del código de la computadora, y «finanzas». Al igual que muchas otras empresas de criptomonedas, funcionaba como una alternativa de inventario, emparejando a clientes y vendedores y tomando una reducción de cada comercio. Zhao parecía tener una imaginación más grande en los pensamientos, recomendado por el lema temprano de Binance: «alternar el mundo.»

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Cuando se inventó Bitcoin, naturalmente, no existían directrices legales particulares para ello. Las autoridades no estaban seguras de si debían o no aplicar las normas monetarias actuales. Nadie dijo que no se podía construir una plataforma en torno al dinero mágico de la web, e incluso hacer y promover su moneda personal. A los ojos de los emprendedores de las criptomonedas, eran libres de construir un nuevo mundo sin las restricciones institucionales estándar. «Mi visión del mundo, en la mayoría de los lugares en los que he vivido, ha sido: si no hay una regulación que se oponga a ello, está autorizado», dice Zhao. La fundación de Binance fue fortuitamente oportuna: en 2017, Bitcoin se multiplicó por 20 hasta alcanzar los 20.000 dólares la unidad. Binance ofreció su token personal, BNB, para impulsar los fondos para su lanzamiento, y se han convertido en el mercado para cada criptomoneda concebible. Sin embargo, rápidamente, China, que había dado la bienvenida a Zhao de nuevo, creció hasta convertirse en un riesgo adicional de aversión. El país tomó medidas enérgicas, prohibiendo la recaudación de fondos de criptomonedas y cerrando los intercambios en casa. Hong Kong era sólo nominalmente una jurisdicción separada, y Binance seguía sirviendo a los clientes dentro de la parte continental. Zhao, que parecía preternaturalmente delicado con la forma en que soplaba el viento, planeó una transferencia al lado, a Japón.

Con la ayuda de la gran cantidad de dinero que cotizaba -y los obstáculos que ahora se interponen en el camino de sus oponentes chinos-, Binance experimentó un impresionante aumento de reconocimiento. Medio mes después de su lanzamiento, la plataforma tuvo que reducir la creación de las últimas cuentas, la actualización de su infraestructura para dar cabida a la afluencia de visitantes del sitio. Las cuentas actuales de Binance se habían ofrecido por una prima en línea. En enero de 2018, 6 mil millones de dólares fluyeron a través de la alternativa en un solo día. El mes siguiente, Forbes, notable por sus listas de ricos, coronó a Zhao como su estrella de portada. China no era la única nación que intentaba poner orden en el sector, sin embargo, y Zhao y Binance pronto superaron su bienvenida en Japón. Este ejemplo de cerrar la tienda, organizarla y volver a cerrarla se repetiría en lugares como Malta y Singapur. «Antes, no había ninguna regulación, y ahora sí, ocurre de forma habitual», dice Zhao. «Cuando eso ocurre, simplemente hay que conformarse. Si crees que es demasiado estricta y no hay empresa que hacer, lo permites».

«Mi visión del mundo, en la mayoría de los lugares donde he vivido, ha sido:
si no hay una normativa que se oponga a ello, está autorizado»

El vagabundeo fijo de Binance, liderado por su CEO nómada, reconocido por el apodo «CZ» en los círculos de criptomonedas, creció hasta convertirse en el centro de su identidad. Ya en 2019, la empresa afirmó no tener ninguna sede. Ha habido varias entidades de Binance en todo el mundo -Binance Holdings Ltd. dentro de las Islas Caimán, Binance Capital Administration dentro de las Islas Vírgenes Británicas- cuyas características personales particulares habían sido un thriller para los observadores externos. Este marco sin ataduras era útil. Ofrecía a Binance como una agencia contemporánea, con trabajadores en todo el mundo; coincidía con la naturaleza sin fronteras de las criptomonedas; y en opinión de los críticos de Zhao, hacía a Binance más difícil de rendir cuentas. A 2020 Forbes El artículo informaba de la existencia de un documento técnico filtrado, supuestamente elaborado para Binance, con el objetivo de evitar las normas de EE.UU. a través de un elegante curso de cebo y cambio utilizando diversas entidades. (En un comunicado de prensa, un representante de Binance conocido como el contenido del artículo «falso y engañoso», y negó que el supuesto documento de terceros fue producido para o por un trabajador actual o anterior de Binance).

A medida que la empresa crecía, se convirtió en el lugar para comprar, promover, pedir prestado y prestar dinero en efectivo, y para ejecutar operaciones significativamente peligrosas. Como en muchos otros sectores, los ingresos de Binance aumentaron tras la pandemia. El estímulo de las autoridades dio paso a un renovado entusiasmo por la inversión, y la cantidad de compra y venta de la alternativa superó unos sorprendentes 100.000 millones de dólares. A principios de este 12 meses, Binance prometió un montón de decenas de millones de en dos ofertas salvajemente costosas que señalaron sus ambiciones hambrientas, a pesar de que al final cayeron a un lado: participar en la oferta de Elon Musk para comprar Twitter y, individualmente, perseguir una participación en Forbes la misma publicación que había puesto al descubierto el supuesto plan de Binance para pasar de puntillas, a modo de tai chi, por las normas.

Zhao -no obstante, no es una identificación familiar- vio cómo su valor en Internet cruzaba a un territorio alucinante, por la cantidad de 96.000 millones de dólares. La cantidad abarcaba su participación en Binance, pero no sus tenencias privadas de criptomonedas no reveladas. En otras palabras, sin duda valía mucho más.

por Virgile Simon Bertrand

Muchas personas se hicieron espectacularmente ricas en el mundo de las criptomonedas en ese momento, aunque no al nivel de Zhao. En su punto álgido, cerca de la cima de 2021, el valor de todas las criptodivisas se disparó hasta los 3 billones de dólares. Uno de todos los rivales de Binance, la alternativa Crypto.com, con sede en Singapur, gastó aproximadamente 700 millones de dólares para renombrar el Staples Heart de Los Ángeles con su nombre. Un análisis realizado por la agencia de financiación estadounidense Jefferies confirmó que los adultos estadounidenses menores de 35 años habían estado utilizando sus nuevas ganancias en criptodivisas para comprar obras de arte, joyas y diferentes artículos de lujo.

Sin embargo, Zhao no poseía una casa ni tal vez un automóvil. Para una persona que había rechazado públicamente la noción de una entrada dura y rápida, las posesiones materiales daban la impresión de ser una carga, sin pensar, como él decía, en «eventos, barcos, champán, todas esas cosas». Cuando le pregunté sobre la vida de Zhao fuera de las criptomonedas, su amigo financiero no me dijo nada más allá de que Zhao estaba emocionado por ver Pistola principal: Maverick . Para Zhao, la verdadera riqueza daba la impresión de ser la flexibilidad de no tener nada.

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En los últimos meses, a medida que los gobiernos elevaron los precios de los préstamos para hacer frente a la inflación, todos los métodos de inversión se enfrentaron a un descenso. El bitcoin entró en caída libre, y las empresas de criptomonedas pasaron de gastar decenas de millones en anuncios de la Tremendous Bowl y en apoyos de famosos a rescatar ofertas de trabajo en medio de oleadas de despidos. Sin embargo, Zhao no se inmutó; ya había vivido antes el invierno. «No fue un shock», dice Zhao. «Y cuando no es un shock, apenas estás más preparado».

Un negocio joven y difícil de controlar, lleno de riquezas y potencial, había atraído inicialmente a los aventureros, sin embargo la volatilidad de las criptomonedas tiene una forma de golpear una cierta humildad en ellos. En una transferencia que voló en la cara de su supuesta técnica de no-estrategia, Zhao había, a lo largo de las instancias de crecimiento, instruyó al grupo de Binance para cuidar el valor de una década de las reservas de trabajo-una cantidad en el espacio de 10 cifras. Este fondo de día lluvioso permitió a Binance valerse de la caída de esta primavera más que muchos de sus oponentes; de hecho, la empresa gastó sumas incalculables para rescatar a algunos de sus amigos con problemas.

El valor privado de Zhao en Internet, sin embargo, recibió un golpe que, para algunos, es difícil de entender, ya que se hundió a unos 11.000 millones de dólares según el Índice de Multimillonarios de Bloomberg, una pérdida de 85.000 millones de dólares. Como los miles de millones de Zhao son en gran parte atribuibles a su considerable participación en Binance, su vida habitual no se vio afectada en gran medida. A mediados de mayo, después de que la financiación de Binance en el malogrado token Luna de Terraform Labs se desplomara de un valor de 1.600 millones de dólares a menos de 3.000 dólares, Zhao acudió a Twitter: «Pobre una vez más», bromeó.

Sin embargo, las continuas disputas regulatorias de Binance han sido más graves. A lo largo de la criptosfera, la agencia había amado usualmente el estatus. Reembolsó a los clientes después de que un hack de 2019 desvió los fondos de la plataforma. (Como comparación, después de que la alternativa canadiense QuadrigaCX se derrumbó en 2019, los compradores habían estado fuera de más de $ 200 millones en cripto propiedad. Su cofundador y CEO, Gerald Cotten, fue reportado como muerto, y, supuestamente, solo él tenía las contraseñas).

La mayoría de los puntos de Binance habían sido del tipo corriente y burocrático, simplemente salvados a raya por costosos abogados; sin embargo, en estos días, han ido en aumento

La mayoría de los puntos de Binance habían sido del tipo corriente y burocrático, simplemente salvados a raya por costosos abogados; sin embargo, en estos días, han ido en aumento. Después de que la Ontario Securities Fee instruyera a las plataformas de criptocomercio para que registraran la documentación antes de junio de 2021, Binance abandonó la provincia. En abril de este año, la institución financiera central holandesa abofeteó a Binance con una tremenda multa de 3,3 millones de euros por no registrarse, después de emitir una advertencia pública a la empresa poco menos de 12 meses antes. Los investigadores de la SEC supuestamente están analizando si la provisión preliminar de monedas de Binance en 2017 equivalió a la venta de una seguridad, una que debería haber sido registrada con la compañía. Y una investigación de Reuters de junio alegó que Binance procesó un mínimo de 2.350 millones de dólares en transacciones derivadas de hackeos, fraudes de financiación y ventas brutas ilegales de medicamentos entre 2017 y 2021. (Un representante de Binance mencionó que el informe de Reuters utilizó datos obsoletos para determinar una narrativa falsa, y que la empresa tiene entre las políticas de seguro contra el lavado de dinero más estrictas dentro del negocio de fintech).

En mayo del año pasado, Bloomberg informó de que la División de Justicia de los Estados Unidos y el IRS habían puesto en marcha investigaciones sobre si Binance había actuado como un conducto para la evasión de impuestos y el blanqueo de dinero. Existe la hipótesis de que Zhao ha estado evitando los EE.UU. como resultado de una posible detención, lo que él descartó como una «mierda» para mí. «Google, Fb-siguen trabajando con los reguladores en la información, puntos de privacidad, varias cosas», mencionó. «Es simplemente muy regular». De los más de 40 intercambios de criptomoneda que actualmente existen dentro de los EE.UU., cada uno es, según se informa, en diversas fases de ser investigado.

En un caso con apreciables paralelismos con el de Binance, la empresa de criptomonedas Block.one tuvo su propio encontronazo con la SEC. Recaudó fondos mediante la promoción de su moneda personal, EOS, entre 2017 y 2018. A pesar de acumular 4.000 millones de dólares en ventas brutas, Block.one terminó desembolsando apenas 24 millones de dólares en un acuerdo, sin admitir ni negar haber actuado mal. Una vez que le pregunté a Zhao si ve una consecuencia análoga para Binance, se negó a comentar, aunque se rió de la comparativamente pequeña tremenda de Block.one. «Supongo que eso es un factor», mencionó.

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Mientras que Binance se distinguió al principio sin plan, sin sede y sin fronteras, Zhao ahora parece saber que hay fuerzas particulares de las que no puedes mantenerte alejado, sólo aguantar. Una vez que hablamos en julio, había estado pasando tiempo en París. El grupo de Binance se reunía con funcionarios de Europa y Asia. «En este momento, los reguladores están echando un vistazo a los intercambios centralizados», mencionó. «Tan pronto como resolvamos eso, habrá finanzas descentralizadas. ¿Qué vamos a hacer con las NFT? Luego está el metaverso. Incluso cuando echas un vistazo a las normas bancarias, no dejan de lanzarse nuevas directrices.» A la larga, le resultó más sencillo variar que los establecimientos. CZ ha estado cambiando sus camisetas negras de Binance por un go well with, enmascarando el tatuaje del emblema de Binance en su antebrazo e ingiriendo zumo de naranja de 14 dólares en las 4 estaciones.

Binance organizar un lugar de trabajo en Calgary hacia la parte superior de 2021, con el objetivo de contratar hasta 75 personas. Zhao, además, no hace mucho tiempo presentó a Lawrence Truong como el nuevo vicepresidente y supervisor común de las operaciones canadienses de Binance. Truong anteriormente ocupó cargos en la institución financiera TD y la tasa de valores de Alberta, y fue aprovechado para mostrar a través de la alternativa asediada Toronto Coinsquare como su ex jefe de cumplimiento. «Él era 100 por ciento inflexible que Binance iba a obtener la licencia en cada jurisdicción», dice Truong de Zhao, que, hasta ahora, aterrizó licencias para la empresa en Francia, Italia, Suecia y Lituania. Zhao también ha obtenido una tarjeta de residencia en Dubai, el «lugar» donde ha decidido comprar un apartamento y un monovolumen. En cuanto a sus planes de elegir una sede para Binance, Zhao ha mencionado que puede ocurrir muy rápidamente.

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Algunos se preguntan si las criptomonedas se han quedado sin vida con la actual caída, o si alguna vez deberían ser mucho menos mercuriales. Para Zhao, una persona efectivamente acostumbrada al invierno, estas preguntas no son una preocupación real. «No me importa cuál es el valor de las criptomonedas», dice. «La web es una experiencia para transferir datos. El blockchain es una experiencia para transferir valor». El cripto cambiará nuestras vidas simplemente porque la web lo hizo, cree. Ciertamente, me informó que no es tan sensato como Steve Jobs, sin embargo, también hizo una comparación con el duradero cofundador de Apple sin que se lo pidieran. Es un reconocimiento inconsciente, tal vez, del área de interés que Binance ocupa dentro del mundo de las criptomonedas: no es masivamente querido entre los reguladores, sin embargo amado por los seguidores con una tolerancia para el flujo. En agosto, simplemente dos meses después de que el valor de internet de Zhao hubiera caído prácticamente un 90 por ciento, Bloomberg estimó que se había más que duplicado a aproximadamente 25 mil millones de dólares. En las criptomonedas, lo único predecible parece ser su escasez. «Se necesita un tipo de carácter seguro para hacer frente a una gran cantidad de incertidumbre», dice Zhao.

En la segunda mitad de 2021, Shengkai murió de leucemia cerca de Toronto. Zhao no regresó a Canadá para el funeral, alegando las restricciones del COVID. Además, dice que la formalidad no era tan necesaria para el mayor de los Zhao. «Mi padre era de los que dicen: ‘Una vez que muera, simplemente coge las cenizas y despliégalas sobre el océano'», dice Zhao. No era alguien que creyera en xingshizhuyi -que se preocupaba por los rituales y las ceremonias. Fue la única vez en nuestras conversaciones que Zhao se pasó al mandarín.


Este texto aparece impreso en el número de octubre de 2022 de Maclean’s diario. Compre el problema para $8.99 o superior pero, suscríbase a la revista impresa mensual por sólo $29.99 .

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